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El nombre de sambenito nace del saco de lana bendecido por un cura que se ponían los penitentes católicos para demostrar públicamente el arrepentimiento por sus pecados. Este “saco bendito” fue variando su nombre y dio lugar al término actual.

Cuando la Inquisición la utilizó para señalar a los herejes y condenados se convirtió en un símbolo de infamia. Su forma pasó a la de un gran escapulario que se asemejaba a un poncho, una especie de tela rectangular que llegaba hasta la cintura con un agujero por el que se pasaba la cabeza. En la espalda estaban las dos aspas de San Andrés. Los sambenitos eran diferentes dependiendo del delito y la sentencia a la que estaba expuesto el hereje. Los condenados a muerte llevaban uno con llamas, una coraza roja y, a veces, demonios, dragones o serpientes. En el caso de haberse arrepentido, el condenado llevaba un sambenito amarillo. Este atuendo estaba decorado por dos cruces rojas de Santiago y llamas hacia abajo como símbolo de haber librado la hoguera.